Actun Tunichil Muknal

Envie d'éveiller votre âme d'aventurier et de jouer quelques heures à l'Indiana Jones ? La grotte Actun Tunichil Muknal du Belize peut vous promettre une aventure épique au cœur de la jungle.

Plus connue localement sous le nom ATM ou encore Xibalba, cette grotte naturelle se niche à proximité de San Ignacio, dans le district de Cayo. Ancien lieu de sacrifice maya, l'Actun Tunichil Muknal raconte l'histoire impressionnante d'une grande civilisation ainsi que ses rites religieux.

Dans ce site archéologique sont enfouis plusieurs ossements humains, des pots en grès ainsi que de vieilles céramiques. Quelques parcours difficiles à réaliser puis vous débouchez sur la cathédrale, le lieu où la fameuse « fille de cristal » est cachée.

L'histoire de la grotte ATM

Littéralement, Actun Tunihcil Muknal signifie « grotte du Sépulcre de Cristal ».

Cette grotte naturelle accueillait les prêtres mayas venus apaiser la colère des divinités en accomplissant des sacrifices humains. Une autre hypothèse a également été avancée, stipulant que les victimes pouvaient avoir des problèmes mentaux. Les prêtres mayas auraient alors décidé de piéger leurs âmes impures au plus profond de la grotte.

Suite à la disparition de la civilisation, ce site sacré tomba dans l'oubli. En 1989, la grotte a été redécouverte au hasard.

Selon National Geographic Society, Actun Tunichil Muknal tient le numéro un des grottes sacrées au monde.

Une petite description d'Actun Tunichil Muknal

La grotte s'étend jusqu'à 5 kilomètres de long. Dans son ventre circule une longue rivière souterraine, s'étalant sur 3,2 kilomètres environ avec un puisard tout au bout. La grotte dispose de plusieurs grandes cavernes dont la cathédrale. À un mile du puisard se trouve une sortie, débouchant sur un gros effondrement de sol dans la jungle.

Partir sur la trace des Mayas

Un parcours hors pair…

La grotte ATM appartient à la réserve naturelle de Tapir Mountain. Partir à la découverte de ce lieu de culte maya nécessite un physique sportif et un esprit d'aventurier. Le site vous accueille avec des passages de cours d'eau d'une hauteur assez élevée. En arrivant devant la grotte, vous remarquerez tout de suite l'entrée submergée d'eau. Et ce n'est que le début ! Pour pouvoir admirer l'enceinte principale de la grotte, vous devez nager et escalader les petites formations rocheuses à l'intérieur de la caverne.

Actun Tunichil Muknal et ses secrets

La grotte ornée de stalactites et de stalagmites était un lieu de culte important des Mayas. Ce peuple a aménagé l'enceinte de la grotte afin de construire des autels. Les Mayas ont aussi sculpté des silhouettes d'animaux ainsi que des silhouettes de visages.

La cathédrale : la chambre principale de l'Actun Tunichil Muknal

C'était le lieu des cérémonies sacrificielles. Les Mayas y pratiquaient des prières, des rituels, des offrandes ainsi que des sacrifices.

Outre le grand éventail de céramiques qui décorent l'endroit, dans cette partie de la grotte se reposent également les restes squelettiques de 14 individus, probablement victimes de sacrifices en l'honneur de Chac, le dieu de la pluie. Ces squelettes datent tous de l'année 700 à 900 après JC. La plus jeune des victimes aurait seulement un an. En faisant le tour de la chambre, vous resterez surement bouche bée devant la fille de cristal.

Les poteries aperçues dans la grotte étaient probablement utilisées à des fins cérémonielles. La grotte abrite également du grès, des objets rituels, des lames d'obsidienne, ainsi qu'un énorme sépulcre de pierre.

The Cristal Maiden ou la fille de cristal

La grotte de sépulcre de pierre dissimule l'histoire macabre de plusieurs individus, dont une jeune fille, âgée probablement de 18 ans. Victime d'un sacrifice, les restes de l'adolescente  sont devenus la pièce maîtresse de la grotte. Calcifiés et bien préservés, ses os ont adopté avec le temps un aspect cristallisé. À voir absolument !

Un lieu encore sauvage

La grotte ATM servait de foyer à une multitude d'espèces animales. En marchand dans le noir, il n'est pas impossible de faire la rencontre des chauves-souris suspendues sur la voûte. Le site abrite également plusieurs gros insectes dont les scorpions fouets sans queue ou encore les araignées prédatrices. Étant une grotte fluviale, vous pouvez y voir des animaux aquatiques comme les poissons-chats, les loutres, etc.

Comment y aller ?

En partant de San Ignacio, vous pouvez accéder à cette immense grotte en marchant environ 45 minutes au cœur de la forêt tropicale. Une randonnée non difficile même si vous devez sillonner un chemin cahoteux d'une longueur de 7 miles. Il faut également traverser la rivière Mopan avant d'aboutir aux portes de la grotte. Actun Tunichil Muknal ne se découvre pas tout seul, la présence d'un guide est obligatoire.

Quand partir pour Actun Tunichil Muknal ?

La grotte du Sépulcre de cristal s'ouvre aux touristes pendant la saison sèche. Le mois d'avril est le plus propice pour découvrir la grotte ATM. Entre fin juin et août (saison des pluies), l'eau couvre toute la zone. Les grandes précipitations entrainent effectivement l'élévation du niveau d'eau dans la grotte. Le site devient alors difficilement accessible, voire même entièrement inaccessible.

Visite de l'ATM Cave, ce qui vous attend …

Pour partir à la découverte de l'une des plus belles grottes de l'Amérique Centrale, une bonne préparation est nécessaire, que ce soit sur le plan physique, moral ou matériel. L'Actun Tunichil Muknal peut devenir un danger si vous n'êtes pas à la hauteur des parcours.

La lumière naturelle n'arrive pas dans l'enceinte de la grotte. Préparez-vous donc à passer trois heures au minimum dans l'obscurité. Vous devez bien sûr suivre à la lettre toutes les instructions de votre guide, tout en vous tenant non loin de votre groupe.

Explorer la grotte requiert quelques traversées dans les eaux de la rivière souterraine dont la hauteur peut arriver jusqu'à votre poitrine. Vous allez également faire de l'escalade sur les parois rocheuses de la grotte afin d'atteindre la chambre sèche supérieure. Deux heures environ sont indispensables pour aller jusqu'à la Cathédrale.

Qui peut visiter l'Actun Tunichil Muknal ?

Toute personne de plus de 12 ans, et disposant d'une taille supérieure ou égale à un mètre est la bienvenue. Pour pouvoir explorer l'enceinte, vous devez obligatoirement être en bonne forme.  Vous ne pouvez pas y aller si vous ne savez pas nager.

À vos équipements !

La visite de la grotte nécessite un équipement adapté au parcours notamment des chaussures de marche (vos chaussures doivent pouvoir supporter l'eau), un casque, une lampe frontale ou une lampe de poche frontale, des vêtements à séchage rapide (sans manquer de respect au lieu sacré), des sacs pour ne pas mouiller vos objets personnels. La plupart de ces matériels sont fournis par votre guide.

À noter !

Toutes les caméras sans permis ne sont pas admises dans l'enceinte de la grotte. Il est également interdit de porter des chaussures dans la cathédrale. Suite à quelques malheureux accidents, ces initiatives ont été adoptées pour mieux préserver l'état initial du site.

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